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美国专利商标局最近对外观设计专利审查进行了许多调整,包括申请积压和外国申请的变化。虽然外观设计专利在2015年发布的专利中所占比例不到8.0%,但外观设计专利审查的趋势仍然具有指导意义,特别是与实用专利审查相比。有趣的事实1。大多数专利申请的积压工作在减少;与此同时,设计申请的积压工作也在增加。2017年5月,只有542840个未经审查的公用事业、工厂和reexam专利申请,比2014年10月减少了67000多个。(请记住,随着专利的审查,更多的专利被提交,因此这意味着不仅PTO跟上了新的申请,不幸的是,在同一时间段内,积压的设计从2014年10月的38094件未经审查的设计申请增加到截至2017年5月的42883件。由于负责设计的技术中心一直在招聘,目前拥有187个,因此对未来充满希望专利审查员。有趣的事实2。经过两年的增长,外观设计专利申请的总未决额已开始减少。2014年10月,外观设计专利申请的等待期为17个月。到2015年8月,这一数字增加到20.2个月。然而,在接下来的21个月里,截至2017年5月,这一数字稳步下降至19.1个月。相比之下,其他类型的专利申请的等待期则更加稳定减少。2014年10月,所有申请的等待期为27.4个月,截至2017年5月,这一数字降至24.8个月。奇怪的是,虽然外观设计专利申请的积压呈上升趋势,但这一趋势与悬而未决的总人数并不相关。这种差异很可能是由当年各类专利审查员的数量造成的。2011年,只有95名外观设计专利审查员,但到2016年,这一数字翻了一番,达到187名。另一方面,所有其他技术中心的考官人数仅从2011年的6685人增加到2016财年末的8160人。这表明,所有类型考官的增加都应该弥补积压的增加。有趣的事实3。设计应用程序的吸引力很少,也许有充分的理由。在2016财政年度,共有48707项外观设计专利申请在审查中,只有245项,约占0.5%;另一方面,在2016财政年度,在926584项其他类别的申请中,有36350项是上诉的,约占3.9%。为什么这么少的设计吸引力?一种解释可能是外观设计申请的补贴率高于实用专利(84%对52%)。另一种可能的解释是,外观设计上诉的未决期限为19.1个月(从通过判决提交PTAB的时间算起,不包括审查员对申请人的上诉摘要作出答复的时间)。对于许多申请人来说,考虑到许多产品设计的相对较短的寿命,这种可能长达4年以上的合并期限(原始待决期加上上诉待决期)是不合理的。第三种解释是,准备和提交上诉的成本可能是远远超过了最初提交设计申请的成本。有趣的事实4。无论是外观专利还是实用专利,电子行业都是王者。在2015年授予的实用性专利的前十名受让人中,十名都是电子行业的专利。外观设计专利中,有六名是电子行业的专利。两份名单中都出现了一些名字,包括三星电子(Samsung electronics)、谷歌(Google)、LG电子(LG electronics)和微软(Microsoft)。数据显示,这一趋势可能会持续下去。自2001年以来,前十大实用专利受让人均为电子行业;外观设计专利方面,前十名中同样有六名电子行业专利受让人。有趣的事实之五:外国申请人的申请在美国的公用事业和外观设计专利审查中继续扮演着越来越重要的角色。在过去的二十年里,美国的公用事业和外观设计专利申请中,来自外国申请人的申请所占比例稳步上升。然而,正如下图所示,实用程序和外观设计专利申请之间的趋势存在显著差异。首先,外国申请人提出的实用新型专利申请从1995年的45%增加到2015年的近53%。与此同时,外国申请人的外观设计专利申请从30%大幅增加到45%以上,但外国申请人的外观设计专利申请水平在过去十年中似乎趋于平稳。值得注意的是,在经历了2009年开始的稳步下降之后,外国外观设计申请占总申请量的百分比在2014年开始增加,而这一增长在2012年《专利法条约实施法》生效后不久便开始增加。这一增长可能是由于PLT,但因为PLT仍然是相当新的,对这些申请水平的确切影响仍有待观察。 *拉齐·萨菲是芬尼根的暑期助理。